El Gran Incendio de Southwark, o el Infierno en 1212

Detalle de “View of London Bridge” (Vista del Puente de Londres), óleo pintado en 1632 por Claude de Jongh.
Detalle de “View of London Bridge” (Vista del Puente de Londres), óleo pintado en 1632 por Claude de Jongh.

 

Tal día como hoy, en 1212, Londres sufrió un incendio de proporciones y consecuencias devastadoras. Y aunque sin llegar a las cifras alcanzadas en el conocido como El gran incendio de Londres (1666), en el que se produjo el 10 de julio de 1212 los londinenses hubieron de enfrentarse a una tormenta de fuego que para algunos seguramente se pareciera mucho a lo que imaginaban sería el Infierno bíblico.

Murieron no menos de 3.000 personas. Sin embargo, hemos de poner los números en su justa magnitud: pensemos que, entonces, Londres sólo tenía 50.000 habitantes, de modo que el fuego, directa o indirectamente, mató al 7% de su población. Muchos murieron directamente abrasados o asfixiados, y otros por las casas, que se derrumbaban fácilmente al ser muchos edificios construcciones de madera. Las cifras equivaldrían a la muerte de 475.000 personas en el Madrid actual, o de 240.000 en Barcelona.

Sin embargo, los historiadores actuales piensan que quizás estas cifras sean algo exageradas. En cualquier caso, son las únicas que nos constan, a partir de una crónica escrita por John Stow en 1603.

 

Cómo era el barrio de Southwark, en 1212

Southwark se encuentra al sur del río Támesis. El historiador Toni Mount, en su obra Vida cotidiana en el Londres medieval (Everyday Life in Medieval London), apunta cómo era entonces el lugar (la traducción es mía):

Las casas y las tiendas se amontonaban a ambos lados de la estrecha vía que cruzaba el río. Los pisos más altos sobresalían, llegando a contactar entre ellos en algunos puntos. De este modo, el camino que se encontraba debajo quedaba prácticamente cerrado, y la calle se convertía en un túnel sombrío, restringiendo la luz.

 

El incendio

Y en esta zona se alzaba la iglesia de St. Mary Overie (podríamos traducirlo por “Santa María del río”), que fue lo primero que empezó a arder.

El fuego continuó su avance por la calle Borough, alcanzando finalmente London Bridge (el Puente de Londres).

 

El gran incendio de Southwark (Londres), en 1212.
El gran incendio de Southwark (Londres), en 1212.

 

El London Bridge, tras un incendio que lo había destruido en 1135, se había vuelto a reconstruir, esta vez de piedra, precisamente para que no pudiera arder. El rey Juan había autorizado la construcción de edificios y tiendas, que era una costumbre también en puentes de otros lugares.

Pensaban los londinenses que la tragedia no se volvería a repetir, y que su icónico puente ya no podría ser destruido. Pero cuando el incendio de 1212 alcanzó al puente, efectivamente éste no se quemó, pero sí que lo hicieron las edificaciones y las tiendas, construidas en su mayor parte de madera, y con techumbre de paja.

 

El puente de Londres (London Bridge), en la Edad Media.
El puente de Londres (London Bridge), en la Edad Media.

 

Se sabe que el fuego alcanzó el puente por ambos extremos, de modo que quienes se encontraban en él, hubieron de enfrentarse a una terrible decisión: morir quemados, o saltar al río Támesis y morir ahogados. Por eso hablo del Infierno en 1212.

Lo que nunca se ha podido determinar es qué fue lo que causó el incendio, debiendo entenderse todas las razones que se han apuntado como especulaciones sin probar.

 

El gran incendio de Southwark (Londres), en 1212.
El gran incendio de Southwark (Londres), en 1212.

 

 

 


Artículo original redactado inicialmente en Datos a tutiplén, el 10/07/2017. Adaptación y ampliación para La biblioteca perdida.

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