Bayer: de la heroína a la aspirina

Principal fábrica de Bayer, en Leverkusen (Alemania).
Principal fábrica de Bayer, en Leverkusen (Alemania).

Aspirina, la droga que vino a quedarse con nosotros

Tal día como hoy, un 6 de marzo de 1899, la empresa que vendía heroína como un adecuado sustituto de la morfina patentaba una sustancia que se convertiría en icónico del convulso siglo XX: la aspirina.

Hasta la Primera Guerra Mundial, heroína era una marca registrada de Bayer.

Que muchas culturas tradicionales hicieran buen uso del sauce, gracias a sus propiedades analgésicas y antipiréticas, es bien conocido de todos. Distinto era el propósito de dar el salto desde ahí hacia un negocio de proporciones colosales. Eso es lo que se propuso Bayer, un gigante farmacéutico, que entonces no lo era tanto. Entonces era una fábrica de tintes, y precisamente una investigación paralela es lo que les permitió hacer uno de los descubrimientos del siglo: el ácido acetilsalicílico, principio activo de la Aspirina.

La aspirina, a pesar de algunos reveses legales sufridos durante la Primera Guerra Mundial, es una de las patas del negocio de Bayer, un grupo empresarial de proporciones colosales (durante décadas,  el medicamento más vendido en todo el mundo).

Cuando se supo públicamente que Bayer formaba parte del grupo IG Farben, y que éstos habían colaborado activamente con el régimen nazi, Bayer lavó su imagen al separarse e independizar, convirtiéndose, tras la Segunda Guerra Mundial, en simplemente la empresa Bayer.

Frasco de heroína, fabricado por Bayer entre 1898 y 1910.
Frasco de heroína, fabricado por Bayer entre 1898 y 1910.

La historia de Bayer es pródiga en hechos sustanciosos, y en historias jugosas para los aficionados a las teorías de lo extraño y las conspiraciones. Ha sido una empresa perseguida por las controversias, algunas no totalmente cerradas… (Prometo un artículo especial…)

En cualquier caso, las cifras hacen pensar a cualquiera: desde el año 2011, cada año producen 40.000 toneladas de ácido acetilsalicílico. Sólo en Estados Unidos, se consumen entre 10.000 y 20.000 millones de comprimidos.

Para el que aún no lo sepa: desde 2014, todo el ácido acetilsalicílico que se produce en el mundo, se sintetiza en La Felguera (Asturias).

Visita a la empresa Bayer, en La Felguera (Asturias). Desde la derecha, Rainer Krause, consejero delegado de Bayer Iberia, Jorge Álvarez, director de La Felguera y Javier Fernández, presidente de Asturias.
Visita a la empresa Bayer, en La Felguera (Asturias). Desde la derecha, Rainer Krause, consejero delegado de Bayer Iberia, Jorge Álvarez, director de La Felguera y Javier Fernández, presidente de Asturias. Foto: CincoDías.

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