Icebergs, gigantes de hielo

Iceberg tabular, cerca de Brown Bluff, en la Península Tabarin.
Iceberg tabular, cerca de Brown Bluff, en la Península Tabarin.

¿Qué es un iceberg?

La palabra iceberg, un extranjerismo que ha pasado al castellano sin cambiar su grafía, no procede del inglés. Aunque todo indica que podría ser así (ya que ice significa ‘hielo’, en inglés), en realidad proviene del neerlandés ijsberg, que quiere decir ‘montaña de hielo’).

Un iceberg (o témpano) es un bloque de hielo continental que por alguna causa se ha separado, y finalmente acaba yendo a la deriva por el mar. Dado que la densidad del hielo es inferior a la del agua (en un 9%), los icebergs flotan.

Quizá su mayor atractivo, que cuando somos niños nos sorprende enormemente, es la proporción entre la parte visible (flotante) y la no visible (por debajo del agua). Por término medio, sólo se ve un 9% del iceberg, que es lo que flota sobre el agua.

Y, precisamente, que no se vea su mayor parte, es también el mayor problema, ya que debido a que no es posible adivinar la forma y dimensiones que tiene la parte sumergida, constituyen un gran riesgo para la navegación. Este fue el caso del iceberg con el que colisionó el mítico trasatlántico RMS Titanic, que se hundió en la madrugada del 14 al 15 de abril de 1912, durante su viaje inaugural. En el naufragio murieron 1514 personas, convirtiéndose en uno de los mayores de la historia sucedidos en tiempo de paz.

El RMS Titanic, partiendo del puerto de Southampton el 10 de abril de 1912.
El RMS Titanic, partiendo del puerto de Southampton el 10 de abril de 1912.

Un aspecto curioso de los icebergs es el de su forma, que puede llegar a ser muy variable. De hecho, los estudiosos los clasifican por su tamaño, y también según su forma. Quizá te sorprenda saber que en el Océano Ártico son más irregulares, mientras en la Antártida tienen formas bastante más homogéneas.

 

El iceberg y el témpano

Témpano. Procede de la palabra griega tympanon (‘timbal’, ‘tambor’) por la forma que tienen a veces. Sinónimo de iceberg, se trata de un término menos utilizado, a pesar de que significa exactamente lo mismo.

Es curioso el uso de las palabras en el lenguaje, porque apenas usamos esta forma (témpano), y en su lugar usamos siempre iceberg. En cambio, cuando queremos decir que tenemos mucho frío, nos comparamos con un témpano, no con un iceberg.

Iceberg no tabular, cerca de Elephant Island, en el Océano Antártico.
Iceberg no tabular, cerca de Elephant Island, en el Océano Antártico.

No todos los icebergs son de blanco inmaculado

Aunque normalmente los veamos blancos, a veces no lo son totalmente, pudiendo encontrarse zonas del iceberg con colores de la gama gris y marrón. Así es: recordemos que proceden de las masas continentales y los glaciares polares, y por eso transportan dentro de ellos muchos restos y detritos, como tierra y piedras.

 

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