¿Cuál es el animal más resistente del mundo?

Imagen SEM (microscopio electrónico de barrido) de Milnesium tardigradum (un tardígrado) en estado activo.
Imagen SEM (microscopio electrónico de barrido) de Milnesium tardigradum (un tardígrado) en estado activo.

¿Seres extraños?

La palabra tardígrado —una palabra un poco extraña, ¿verdad?— significa según el Diccionario de la Lengua, “dicho de un animal: que anda lentamente”, ya que el término acuñado por Lazzaro Spallanzani en 1777 a los animalillos que Johann August Ephraim Goeze, el biólogo que los describió por primera vez, cuatro años antes, fue precisamente tardígrada (“de paso lento”). Spallanzani los llamó también “osos de agua”, por la misma causa.

La segunda acepción del mismo Diccionario habla, también de una especie concreta:

Invertebrado microscópico afín a los artrópodos, de cuerpo rechoncho cubierto por cutícula y cuatro pares de patas terminadas en uñas.

Otros diccionarios y enciclopedias (el ejemplo es de la hacen referencia a un

Suborden de mamíferos desdentados, que comprende los llamados, vulgarmente, perezosos.

Los tardígrados son un orden que, aunque no lo veamos, realmente han colonizado casi cualquier rincón de nuestro planeta. Constituido por más de 1.000 especies, sus hábitats preferidos son los musgos y helechos húmedos, pero se les encuentra también en las corrientes de agua dulce, en el mar y el océano, y en realidad prácticamente en cualquier sitio donde pueda haber agua o humedad.

Los tardígrados, en cuanto a su aspecto exterior, no son muy raros: poseen una cabeza, un tronco con tres segmentos, y un segmento caudal adicional. Tienen 8 patas, y su tamaño, en función de la especie, va desde 0.1 mm hasta 1.5 mm.

Hasta aquí, podríamos pensar en un microorganismo sin nada que reseñar especialmente: hay cientos de miles de especies, y cada uno posee sus propias características.

Sin embargo, quiero mostraros aquí por qué los tardígrados (también se les llama “osos de agua”) son seres excepcionales. Sin duda son, de entre los animales, de los que pueden vivir en las condiciones más difíciles. Precisamente: a este tipo de seres vivos técnicamente se les denominan extremófilos).

Sabemos que algunos animales pueden pasarse la vida entera sin beber agua, otros sin oxígeno, y algunos prácticamente sin comer. Lo de los tardígrados está en un nivel absolutamente superior. De hecho, se les considera los animales más difíciles de destruir de todo el planeta.

Podríamos pensar que los tardígrados son como los superhéroes que pueblan los cómic y películas, pero en mi opinión son mucho más fascinantes, porque son reales:

  • Pueden sobrevivir en ambientes completamente imposibles para nosotros y casi cualquier otro ser vivo, soportando presiones de 6.000 atmósferas (6.000 veces más que las que hay en la superficie de nuestro planeta, equivalente a 10 veces la mayor presión del punto más profundo de los océanos terrestres).
  • Igual que aguantan altas presiones extremas, sobreviven también en ambientes en ausencia de presión: el vacío de espacio cósmico no les hace nada; siguen viviendo.
  • El rango de temperaturas en las que pueden vivir es absolutamente impensable: entre  -272.8° C (varios minutos) y +150° C. Se les ha observado a -200° C  durante varios días sin sufrir daños.
  • Son capaces de sobrevivir a la radiación ionizante.
  • No tienen ningún problema para permanecer enclaustrados en hielo: en cuanto éste se derrita, volverán a seguir con su actividad.
  • En ausencia de las condiciones adecuadas, como falta de agua o de oxígeno, o bien de exceso de sal, entran en un estado de hibernación extrema denominada criptobiosis (se habla también de animación suspendida), en el que el metabolismo, el crecimiento y la reproducción cesan o se reducen considerablemente. En dicho estado permanecerán hasta que de nuevo vuelvan a disponer de agua o humedad.
  • Pueden vivir sin oxígeno durante meses.
  • Sobreviven a la ausencia de agua durante décadas.
  • Su capacidad de aguantar los rayos X es prodigiosa: más de 1.000 veces las que soportamos los humanos.
  • Se los ha expuesto a alcohol en ebullición, y han seguido vivos.
  • Son capaces de soportar muchos productos químicos nocivos.

Y por si todo esto pareciera poco, el aspecto de sus huevos es absolutamente espectacular, inenarrable, y desde luego que invita a la imaginación:

Huevos de tardígrado. Imagen: Eye of Science/Science Photo Library.
Huevos de tardígrado. Imagen: Eye of Science/Science Photo Library.

Y, por mucho que nos hayan contado o leamos que serán las cucarachas las que resistirán un ataque nuclear, en realidad serán otros los animales que podrán contarlo. Los científicos afirman que los tardígrados serán los únicos seres vivos que sobrevivirían a un cataclismo cósmico, y que posiblemente sean también los testigos finales de la extinción del Sol, dentro de 10.000 millones de años.

 

Referencias

  • Diccionario de la Lengua española.
  • Enciclopedia Universal Micronet.
  • David Sloan, Rafael Alves Batista, Abraham Loeb: The Resilience of Life to Astrophysical Events, en Scientific Reports, 7, 14/07/2017.

2 comentarios en “¿Cuál es el animal más resistente del mundo?

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