¿Cuál ha sido el vuelo más largo de la historia de la aviación?

La avioneta Cessna 172 que, pilotada por Robert Timm y John Cook estableció el récord de vuelo en aeroplano más largo de la historia (64 días, 22 horas, 19 minutos y 5 segundos), reposa ahora en el Aeropuerto Internacional McCarran, Las Vegas, Nevada.

Las Vegas, 1958

Desde que la publicidad hizo su entrada en el mundo del comercio, es obvio que se han dado muchas buenas ideas, algunas menos buenas, y otras —para decirlo llanamente— no pueden ser calificadas de forma sencilla. Una de estas es las que se le ocurrió a Warren Bayley, que pretendía promocionar el hotel-casino que había abierto en Las Vegas (“Hacienda“), pero que, al no encontrarse dentro de las rutas más populares, no acababa de lograr atraer la atención de los jugadores.

Como quiera que Bayley era un pionero, ya que él tenía un concepto de casino para todos los públicos (“para las familias”), Hacienda era mirado con reparo por los jugadores. De hecho, y como se puede leer en un artículo relativamente reciente de la AOPA (Aircraft Owners and Pilots Association, Asociación de Propietarios y Pilotos de Aeronaves), de él se decía: “O vas a Las Vegas, o vas al hotel Hacienda“.

Porque ¿cómo atraer al público familiar a la ciudad del juego, que todo el mundo relacionaba con el hampa y la mafia? A Bayley se le ocurrió que la solución estaba en hacer algo positivo, y publicitarlo hasta que saliera en los noticiarios. De esta forma, todos hablarían del hotel-casino Hacienda.

Nada mejor, entonces, que la publicidad de algo completamente nuevo, que pudiera impresionar a la gente. Finalmente, surgió la idea feliz: consistía en mantener una avioneta en vuelo permanentemente, sin aterrizar ni tocar el suelo, durante todo el tiempo que fuera posible. Resumiendo: era como los antiguos hombre-anuncio, que se paseaban arriba y debajo de la calle para que todo el mundo los viera, pero ahora el anuncio sería la avioneta, que jamás aterrizaría: “¡Hasta que el cuerpo aguante!”.

La avioneta-anuncio: una idea hecha realidad

La avioneta elegida era una Cessna 172 que acababa de adquirir, y que fue bautizada —¡cómo no!— con el mismo nombre del hotel: Hacienda.

Para pilotarla, contrató a John Cook y a Robert Timm. Cook era piloto profesional, pero Timm tenía una historia más interesante todavía ya que si en aquella época se dedicaba a arreglar las máquinas tragaperras del casino, unos años atrás había participado en la Segunda Guerra Mundial, pilotando incluso un bombardero.

Despegaron el 4 de diciembre de 1958. Como no podían aterrizar, debían repostar dos veces al día, para lo que idearon un método tan simple como eficiente: una manguera bombearía el combustible, mientras volaba en paralelo con un automóvil por una carretera abandonada del desierto.

La intendencia la habían organizado muy bien: el avituallamiento se llevaba a cabo también gracias al automóvil colaborador. Respecto de los desechos, simplemente se arrojaban en bolsas al desierto, ya que el espacio reducido de la avioneta apenas tenía espacio para los dos pilotos, así que no se podía permitir el lujo de disponer de un baño.

No obstante, y si hemos de ser honestos, no sé si se podría calificar estrictamente de “vuelo”, ya que lo que hizo la avioneta fue permanecer en el aire, simplemente para llamar la atención, con el solo objeto de promocionar el producto, en este caso un hotel-casino. Porque volar de un lugar a otro distinto, con un trayecto y rumbos determinados, no podemos decir que fue lo que hizo en sentido estricto.

En cualquier caso, la “hazaña” no ha vuelto a ser repetida, y su récord permanece imbatido hasta el día de hoy, pues los pilotos estuvieron en el aire, de forma ininterrumpida, hasta el 7 de febrero de 1959: en total, 64 días, 22 horas, 19 minutos y 5 segundos.

Epílogo

El hotel-casino Hacienda fue demolido en 1996, mientras la Cessna 172 —también llamada Hacienda— cuya única razón de ser era servirle de reclamo, es la que realmente sobrevive. En efecto, nunca fue desguazada: después de varias peripecias y emprender algunos viajes, actualmente se encuentra expuesta en el Aeropuerto Internacional McCarran, en Las Vegas (Nevada), donde exhibe con orgullo su récord: nunca igualado, nunca superado.

Referencias

AOPA: Endurance Test, Circa 1958. 150,000 miles without landing in a Cessna 172, 01/03/2008.

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